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Creative sense-making practices in organizations with rigid sets of norms and predetermined shared meanings

Joëlle Basque 1
Abstract : With this presentation I seek to respond to the first axis of questioning of the conference : "Communicational Approaches to Norms in Organizations". Indeed, the aim of this paper is to take a first step toward producing useful insights for organizations conducting creative reflexive exercises, in order to re-orient their goals or create new interpretations of their reality. As we see more and more organizations performing global or local strategic reorientations, this paper explores the following questions: "Is it possible to realize a reflexive process that is highly creative and developmental in organizations where members are constrained by strong organizational norms, and share a strong core of values and truth claims ? ". To answer this question, I look at the case of an evangelical church involved in a strategic reorientation.xml:namespace prefix = o ns = "urn:schemas-microsoft-com:office:office" /> Churches and religious organizations are identified, in the literature, as collectives "which demand compliance with a rigid set of predetermined shared meanings [and ]encourage a form of reflexivity that is self-confirmatory and self-satisfied, rather than explanatory and developmental" (Brown, 2006, p.738). However, strategic reorientations demand that new meanings be created in order to determine a new direction, and new objectives, in order to act together toward a same goal, and according to shared interests. Burke (1951) states that perception of shared interests happens in action. This is congruent with Weick's conceptualization of sensemaking as something that occurs in the day-to-day reality of the organization, as an ongoing process of reducing equivocality (which he identifies as the primal shared interest in organizations) while dealing with the "constant flow of experience" (Weick et al., 2005, p.410). Sensemaking is thus a way to collectively deal with uncertainty (p.414) and literally produces the organization, which is "talked into existence" through collective action (p.409). Hence, not only does "organized meaningful action [emerge] from shared meaning", as Boyce (1995) states, but more importantly, and according to Weick, collective action gives rise to shared meaning, or at least complementary meaning in terms of interests. Thus, we can imply, this is how organizational norms are created and enacted. But what happens to these norms, that are part of the constant flow of organizational life, when a deliberate sensemaking exercise, such as a strategic reorientation, is conducted? Which features of the situation, in terms of experiences and performance, can foster creativity in sensemaking exercises conducted within organizations with rigid sets of norms and predetermined shared meanings? To conduct this study, I used three methods of data gathering. First, as I was currently involved in the refocusing process occurring at my church, I started to take notes on my previous experiences with the process, as well as during the last sessions I attended as a participant. I thus used a participant observer method as a first means of collecting data from the field. Second, I collected documents from the field, such as notebooks from participants, or documentation about the process itself. Third, I conducted an interview with the process's moderator. The aim of this interview was to gain insight on the rationale for the way he conducted the process. Analysis of the data thus collected leads me to conclude that three elements of the situation influenced collective sensemaking positively, in terms of creativity and development, even in a context marked by strong norms and predetermined share meanings. The first one was the way the reflexive process was enacted by the moderator and his colleagues as well as by the participants. In this case, the refocusing process has been flexible in terms of content and the following of directives. The moderator tried to limit to a minimum his control over the participants, and instead to encourage them to complete the exercises with their own thoughts and discoveries. I also noted the moderator's methods, who describes himself as a facilitator, and limits his roles as teacher and coach to create a productive context in terms of development and new thinking. Although he provided many examples that, as I observed, could hinder creativity, he tried to counterbalance this negative effect, which he considers important in relation to other matters, such as openness and liberty of sharing. The second contextual element that had a positive effect on creativity was access to multiplicity and diversity of symbolic resources to nourish reflections. This allowed participants to discover new possibilities and make new combinations of ideas to enact the environment. Finally, the third element that fostered creativity was the group dynamic, marked by what I call productive minority dissent. People seemed to feel free to express doubts and concerns about the process itself and its content, and at times a minority would lead the majority into creative and developmental thinking. Church leaders did not try to intervene to influence sensemaking, but instead participated in the process on the same level as the other church members, sometimes even engaging in productive minority dissent. Finally, this study shows that there can be a certain amount of creativity in reflexive exercises conducted by organizations with rigid sets of norms and predetermined shared meaning. Indeed, because of the inherent creativity related to action and sensemaking, these sets of norms and shared meaning are constantly the subject of actualization, and specific practices of animation and enactment can foster more creative and developmental thinking. nouvelles significations (Brown, 2006) (Boyce, 1995). Or, le but d'une ré-orientation stratégique est de redéfinir les intérêts collectifs et les objectifs à atteindre de l'organisation, selon un processus qui se veut minimalement créatif, dans le but d'agir ensemble selon un objectif commun. Selon Burke (1950), l'action conjointe s'effectue en fonction de la perception d'un partage d'intérêts et d'objectifs communs, ce qui crée la consubstantialité (p. 21). Le partage d'intérêts est ainsi non seulement l'une des conditions de l'action conjointe, mais il en est également le produit. Weick, Stucliffe et Obstfeld (2005) abondent dans le même sens lorsqu'ils conceptualisent la construction du sens (sensemaking) comme une action quotidienne visant à réduire l'équivoque des situations dans le flot constant de l'expérience, ce qui constitue le premier intérêt en commun partagé par les membres de l'organisation (p. 410). La construction de sens est donc une façon de gérer l'incertitude au quotidien, ce qui produit littéralement l'organisation, qui existe à travers les interactions des membres (p. 414). Les normes résultent généralement de ce processus de construction de sens. Elles en constituent une dimension importante à laquelle les membres ont recours pour définir et composer avec les situations routinières des organisations. Mais qu'arrive-t-il à ces normes lorsque l'on tente de redéfinir les intérêts et les objectifs, à travers une construction de sens délibérée ? Jusqu'à quel point les membres peuvent-ils faire preuve de créativité dans la construction du sens, lorsque la vie organisationnelle est marquée par un recours abondant à la norme afin de réduire les équivoques du quotidien ? Plus spécifiquement, quels éléments de la situation, en termes d'expérience concrète et de performance, encouragent la créativité et l'exploration de nouvelles avenues dans ce type d'exercice réflexif, compris comme une construction de sens collective (Boyce, 1995, p. 109; Weick, 1995) ? Quelles pratiques tendent à diminuer l'aspect créatif et développemental de la construction de sens ? Afin de répondre à ces questions, nous avons effectué des observations dans une église impliquée dans un processus de ré-orientation stratégique appelé " processus de refocalisation ". Étant déjà impliquée dans le processus en tant que participante, j'ai porté une attention particulière au déroulement et pris des notes résumant les observations réalisées sur le terrain. J'ai aussi procédé à une collecte de documents issus du processus comme les cahiers de notes de certains participants. J'ai également conduit une entrevue avec le modérateur du processus, afin de comprendre certaines pratiques d'animation du point de vue de celui qui les performe, et obtenir des réponses à certains questionnements soulevés par les observations réalisées jusqu'alors. L'analyse des données ethnographiques ainsi amassées m'a permis identifier trois éléments de la situation qui ont mené les participants à démontrer de la créativité dans la construction du sens, malgré une vie organisationnelle hautement régie par la norme. Le premier élément observé est la façon dont le processus de refocalisation a été mis en acte par les participants aussi bien que par le modérateur. Le processus a été flexible sur le plan de l'application des directives relatives aux exercices de réflexion et les participants ont été encouragés à faire leurs propres découvertes relativement au contenu des échanges. Qui plus est, même si le modérateur semble avoir quelque peu orienté ces échanges en donnant plusieurs exemples, cet effet a été contrebalancé par la présence des " coachs ", qui faisaient un suivi plus étroit des participants et les encourageaient à mettre de l'avant leurs propres idées et découvertes. Ceci est conséquent avec ce que Eisenberg a découvert dans son article sur le " jamming ", ces expériences d'improvisation conjointe qui favorisent la créativité et l'innovation : " To facilitate jamming experiences, an organization must create a structure for surrender, within which risk is rewarded, not punished, and work groups are kept sufficiently autonomous to ensure the development and survival of novel ideas " (1990, p. 158). Ainsi, il semble que le fait de diverger de la norme a été une pratique encouragée et récompensée par les animateurs du processus, et donc acceptée comme telle par les participants qui y ont répondu avec enthousiasme. Le second élément favorable à la créativité que l'analyse a permis d'identifier a été l'accessibilité de diverses ressources symboliques par les participants. L'appartenance à la culture québécoise, de plus en plus éloignée du cadre de référence judéo-chrétien, a fourni aux participants des expériences de vie variées qui dévient de la norme organisationnelle et auxquelles les participants ont puisé afin de faire de nouvelles associations d'idées et ainsi démontrer de la créativité (de Schietère, 1977). Enfin, le troisième élément de la situation favorisant la créativité concernait la dynamique du groupe. Les observations ont révélées que celle-ci était marquée par ce que nous avons appelé la " dissension minoritaire productive ". En effet, à plusieurs reprises quelques membres ont exprimé tout haut des objections devant la façon de conduire le processus ou devant les options suggérées par le modérateur ou ses assistants, ce qui a encouragé les autres membres de l'église à explorer de nouvelles avenues dans le processus. Selon Moscovici, cité par Smith et Mackie (2000), lorsque des minorités réussissent à organiser efficacement leur dissension, cela peut stimuler la réflexion et favoriser l'émergence de nouvelles idées chez la majorité. Finalement, cette étude de cas démontre quels éléments de la situation peuvent permettre aux membres d'organisations ayant un cadre normatif très rigide de démontrer de la créativité dans la construction de sens collective. Une discussion sur la créativité inhérente à l'agir, telle que conceptualisée par Joas (1999), nous permet de conclure cette étude.
Document type :
Conference papers
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https://hal.univ-lille3.fr/hal-00825887
Contributor : Compte Laboratoire Geriico <>
Submitted on : Monday, July 22, 2013 - 3:13:57 PM
Last modification on : Wednesday, April 17, 2019 - 12:21:21 PM
Document(s) archivé(s) le : Wednesday, April 5, 2017 - 3:51:40 PM

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  • HAL Id : hal-00825887, version 2

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Joëlle Basque. Creative sense-making practices in organizations with rigid sets of norms and predetermined shared meanings. Communiquer dans un monde de normes. L'information et la communication dans les enjeux contemporains de la " mondialisation "., Mar 2012, France. pp.39. ⟨hal-00825887v2⟩

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